Concepto

 1.            CONCEPTO

Es famosa la definición de Derecho penal dada por Franz van Liszt como “Conjunto de reglas jurídicas establecidas por el Estado, que asocian al crimen como hecho, la pena como legítima consecuencia”. Dicho más ampliamente, Derecho penal es el conjunto de normas jurídicas del Estado que regulan la potestad punitiva del mismo, asociando a hechos, estrictamente determinados por la ley, como presupuesto, una pena como consecuencia, con el objetivo de proteger los bienes vitales fundamentales del individuo y de la sociedad. Este es un concepto que podemos llamar objetivo, pues pone el acento en el Derecho penal como conjunto de reglas. Sin embargo esta definición, hoy, puede ser insuficiente por los motivos siguientes:

Es un concepto objetivo que sólo tiene en cuenta el derecho penal como conjunto de normas, faltando un sentido subjetivo que aluda al poder o facultad del que dimanan esas normas.

En la definición aparecen mencionados sólo el delito y la pena, cuando en el derecho penal moderno se han incluido dos conceptos o instituciones más que son el estado peligroso (la situación que hace probable la delincuencia futura) y la medida de seguridad (una reacción defensiva del Estado frente a esa situación). Hoy en día, las medidas de seguridad (p.e. un internamiento en un establecimiento psiquiátrico, la expulsión de un extranjero en situación ilegal) tienen un carácter aflictivo similar a la pena, y por tanto una naturaleza punitiva.

También podemos dar una definición de Derecho penal, desde un punto de vista subjetivo, es decir, atendiendo más a su fundamento filosófico como potestad del estado, como “El Derecho del Estado a definir los delitos, y a determinar, imponer y ejecutar las penas y demás medidas de lucha contra la criminalidad’ (Cuello Calón), definición insuficiente por poner el acento sólo en el poder o facultad del que emanan las normas penales.

En atención a estas críticas, podemos definir el Derecho penal como el “conjunto de normas juridicopositivas, reguladoras del poder punitivo del Estado, que definen como delitos o estados peligrosos determinados presupuestos a los que asignan ciertas consecuencias jurídicas denominadas penas o medidas de seguridad”.

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